Kristin Neff studeerde communicatiewetenschappen aan de University of California in Los Angeles. Ze deed haar afstudeeronderzoek over morele ontwikkeling aan de University of California in Berkeley. Haar onderzoek waarop ze promoveerde werd uitgevoerd in Mysore, India, waar ze het moreel redeneren van kinderen onderzocht. Daarna werkte ze twee jaar aan de universiteit van Denver, waar ze authenticiteit en ontwikkeling van het zelfconcept bestudeerde. Ze is momenteel universitair hoofddocent aan de Universiteit van Texas in Austin.

Tijdens het laatste jaar van Kristin’s universitaire opleiding raakte ze geïnteresseerd in het boeddhisme en ze beoefent sindsdien meditatie in de Insight Meditation-traditie. Na haar afstuderen besloot ze onderzoek te doen naar zelfcompassie – een centraal begrip in de boeddhistische psychologie waar nog geen empirisch over was.

Naast haar baanbrekende wetenschappelijke onderzoek naar zelfcompassie, heeft ze een programma van 8 weken ontwikkeld om zelfcompassievaardigheden aan te leren. Het programma, in samenwerking met haar collega Chris Germer van de Harvard Medical School, wordt Mindful Self Compassion genoemd. Haar boek Zelfcompassie verscheen in 2011 en werd ook in het Nederlands vertaald.